Ondernemers aan het woord

In de buurt van Waterdunen liggen veel bedrijven: van strandtenten, campings tot verhuurbedrijven en restaurants. Met de totstandkoming van Waterdunen wordt er ook een economische impuls aan de regio gegeven. Hoe beleven ondernemers de komst van dit nieuwe natuurgebied in hun buurt en is het bijzonder om op een plek als deze te ondernemen? Om hier achter te komen gingen we in gesprek met een drietal ondernemers uit de regio: Sebastiaan Keijmel van Verhuurcentrum Breskens, Jos Lips en Marien van Oosten, eigenaren van strandtent Loods Tien en het echtpaar Almekinders van de camping Wielewaal.

Sebastiaan Keijmel werkt samen met zijn familie in het Verhuurcentrum Breskens. Sebastiaan vertelt: “Wij ondernemen al 40 jaar in Zeeuws-Vlaanderen, vroeger had mijn opa een transportbedrijf en slijterij. Mijn ouders hebben de slijterij overgenomen en mijn moeder is hobbymatig in de recreatieve sector begonnen, iets wat in de jaren negentig professioneel is uitgebouwd. De slijterij is in de eerste jaren van het millennium gestopt en de focus is volledig op de recreatieve sector komen te liggen. Daarna ben ik samen met mijn twee broers erbij gekomen. De verhuur in recreatieve sector hebben we verder uitgebreid. Inmiddels zijn we gegroeid van de verhuur van 50 naar 120 huizen in de regio Breskens/Groede en West-Zeeuws-Vlaanderen.

Sebastiaan is 10 jaar geleden bewust naar deze streek terug gekomen. “Ik ben sowieso gek op deze omgeving, maar de ontwikkeling van Waterdunen was een extra mooie bijzaak. Het is een prachtig gebied geworden en we zijn er door de natuur echt onderscheidend mee ten opzichte van andere kustplaatsen. Daarnaast biedt de streek veel mogelijkheden voor toeristen. Recreatie, surfen, wake boarden, fietsen, natuur en cultureel sightseeing: je hoeft je hier niet te vervelen. Ook de ligging is heel centraal, je zit zo in België of Frankrijk.”

Mogelijkheden Waterdunen

“Waterdunen biedt mogelijkheden en daar moeten we als sector op inspelen. Ik denk dat Waterdunen het toeristische seizoen kan verlengen. Zo zullen misschien vogelliefhebbers al eerder in het jaar naar Zeeuws-Vlaanderen komen. Daardoor kan je als ondernemer heel het jaar profiteren van vakantiegangers en dagjesmensen. Wel ligt er nog een uitdaging voor de promotie van het gebied. Beleven en dichtbij de natuur kunnen zijn: dat is de grootste kans die Waterdunen kan hebben om zichzelf positief op de kaart te zetten."

Jos Lips en Marien van Oosten zijn samen eigenaar van de strandpaviljoen Loods 10. Vanaf de duinovergang kijk je zo over Waterdunen heen. Jos is chef-kok en Marien is verantwoordelijk voor het reilen en zeilen in de zaak. Jos en Marien komen uit de buurt, de een woont in IJzendijke en de ander in Zuidzande. Allebei zijn ze in 2015 bewust naar Zeeuws-Vlaanderen teruggekeerd. “We hebben altijd de ambitie gehad om een eigen zaak te starten en aan de kust te ondernemen. Zo kwam ik er achter dat ik niet in de stad kon aarden. Ik ben iemand van de streek”, vertelt Marien. Ook Jos beaamt dat. “Voor ons is het belangrijk dat we hier geboren en getogen zijn. We kennen de mensen hier, we hebben een band met de streek en werken graag samen met andere lokale ondernemers. Daarnaast is het een van de mooiste plekken aan de Zeeuwse kust.”

Gunstig voor de economie

Hoewel ze op loopafstand van Waterdunen zijn gevestigd hebben ze nog niet veel van gebied gezien. ‘Dat komt wel zodra het gebied open is, dan ga ik een wandeling maken om te kijken hoe het is geworden” zegt Jos. Beide heren zien de ontwikkeling van Waterdunen als gunstig voor de economie in Zeeuws-Vlaanderen. “Er zullen meer mensen verblijven in de regio of straks op het vakantiepark. Ook kunnen er meer dagjesmensen komen of vogelliefhebbers zodra de vogeltrek begint. Voor ons is dat positief. Immers, na een dag wandelen zullen de toeristen zin hebben iets lekkers. Dan kunnen ze mooi bij ons terecht. Het hoogseizoen kan op die manier worden verlengd en daar profiteren wij ook weer van,” aldus Marien.

Suzet en Conny Almekinders zijn de eigenaren van camping Wielewaal. Het is een familiebedrijf en ze zijn sinds 1962 gevestigd in Cadzand. Met 120 plaatsen is het een relatief kleinschalige camping voor caravans, campers en tenten. Het is zo’n kleine 12 kilometer vanaf Waterdunen, maar het gebied kennen ze goed. Conny Almekinders zit in de gemeenteraad en weet daardoor ook veel te vertellen over de beleidskant. “Waterdunen is een prachtig gebied en er zijn positieve en negatieve kanten belicht geweest. Nu wordt het tijd om alle positieve kanten goed te laten zien. Het zal zeker meer toeristen trekken en daardoor ook de economische ontwikkeling van de streek versterken."

Een attractie erbij in Zeeuw-Vlaanderen

Conny is in 1990 bewust weer richting West Zeeuws-Vlaanderen gekomen om zich te richten op de waterschapswereld en de camping van zijn vrouw. Zowel de open polder, de kust als de interactie met België geven hem een gevoel van thuiskomen. Een gevoel van thuis komen is iets wat ze als camping eigenaren ook willen meegeven aan hun gasten. “Onze gasten voelen zich door de kleinschaligheid en persoonlijke aanpak thuis. We vertellen ze graag wat er in de nabije omgeving te doen is en geven ze tips", vertelt Suzet. Het echtpaar denkt niet dat er per definitie meer kampeerders naar hun camping komen, er zijn campings die dichter in de buurt van Waterdunen liggen. Maar de streek als zodanig zal meer gaan floreren. Er is een attractie bijgekomen en dat zal meer toeristen trekken.